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失憶:通往失智症的首站

失憶:通往失智症的首站

文:成大醫院神經部行為神經科主任.熱蘭遮失智症協會理事長/白明奇

忘了自己講過的話、做過的事,一再重複同樣一件事情,老是提及陳年往事,東西放在那裡找不到,這些都是典型的失憶症狀,也經常發生在早期的阿茲海默氏症(Alzheimer’s disease)病人身上。


記憶的分類
記憶,可能是被臨床醫學家及神經科學家研究得最多、最久的大腦高次機能;雖然如此,我們必須承認人類記憶仍然存在許多難以解釋的現象。首先,將記憶分類就不是一件容易的事,為便於說明,先將記憶分為敘述性(declarative)與程序性(procedural)記憶。
敘述性記憶又分為事件性(episodic)與知識性(semantic)記憶。事件性記憶,指的是每天個人的生活經驗,就是我們口中常說的「記憶」。事件性記憶就像流水一樣,透過視、聽、嗅、味等感官將環境中的訊息送進大腦,是不會停止的。一般而言,事件性記憶大多是清楚地被我們接收,因此把關的「注意力」相當重要,注意力不集中會造成自覺記憶力不好的現象,而藥物、環境吵亂、多事煩雜及躁鬱症等精神疾病則是造成注意力不集中的主要原因。知識性記憶,多半是重複的事件性記憶、或經由反覆背誦所得,課堂上所學及書本知識大約屬於這種記憶,通常不太容易真正喪失。


程序性記憶則包括運動的過程、執棒揮桿、招式拳法、折紙術、彈琴、吹笛、駕車等,這些每天都要用到的動作可不是天生的,多半要靠反覆練習,進而熟能生巧,當然這也算是一種記憶,只不過這種記憶和前面提到的敘述性記憶是互相獨立的。意思是說,事件性失憶(episodic amnesia)的病人還是可以揮桿、彈琴或騎車,造成不同失憶症狀的大腦部位可能不同。


海馬
從太陽穴垂直進入約八公分的附近,躺著一個狀似海馬(hippocampus;seahorse)、因而被稱為海馬迴的大腦結構,一邊一隻,它們負責將我們每天經驗過的事情,逐漸轉成較為穩固的長期記憶,這是生活經驗累積、甚至是語言學習的重要基礎。海馬迴對事件性記憶扮演很重要,但並非唯一的角色,海馬迴受傷所造成的記憶障礙,就是以事件性記憶為主。

海馬迴有可能因為細菌或病毒的感染、腦中風、缺氧過久、腦挫傷、腫瘤等原因而受到破壞,導致病人的失憶症;這些失憶症的病人對自己說過的話、做過的事,一點印象都沒有,經常無法回憶最近的生活經驗,是典型的「活在當下」。


失智症
一般人多將記憶力與腦力劃上等號;記憶力好代表聰明,忘東忘西叫腦力變差,學習與記憶的確有某種程度的相關,不過,失憶症病人雖然無法學習新的事情或記取生活經驗,但並不代表變笨。
事實上,造成失憶症更常見的原因是一群被通稱為失智症的病,其中,最具代表性的就是阿茲海默氏症。阿茲海默氏症的病人數佔了所有失智症病人數的六成以上,在台灣平均發病年齡為69歲,女多於男。

阿茲海默氏症是一個進行得很緩慢的退化性腦病,從病理變化產生開始到臨床症狀的表現,可能達十年以上。造成阿茲海默氏症最主要有病理變化有兩種,即內含乙型類澱粉質(β-amyloid)的老化斑塊(senile plaque)及含有tau蛋白質的神經纖維糾纏(neurofibrillary tangles),由於這些有毒物質,腦細胞凋亡,神經功能逐漸喪失,也斷絕了原本繁忙的神經通路。
在阿茲海默氏症很早期的時候,海馬迴就已經堆積了很多的類澱粉斑塊及神經纖維糾纏,因此,失憶症狀就成為這類病人的早期症狀之一。

雖然失憶是許多失智症的常見的症狀,但必須提醒讀者的是,除了失憶以外,失智症病人還會有其他認知功能異常,例如語言、認路、計算、辨認、器械的操作、判斷及解決問題能力等等,這些功能的喪失,會讓病人逐漸失去生活的自主性,偶爾或經常需要旁人的監督或幫忙。如果病人只有單純的失憶現象,通常是不被稱為失智的。
失憶不是失智的唯一症狀,也不是所有的失智都會有失憶,至少這點在疾病的早期是正確的;我們也不能將失智症與阿茲海默氏症劃上等號,因為造成失智症的原因上百種。

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